ในขณะที่คณะมนตรีความมั่นคงแห่งสหประชาชาติได้ประชุมกันเมื่อวันจันทร์เพื่อหารือเกี่ยวกับยูเครน ก็ยังคงไม่แน่ใจว่ากองทหารรัสเซียที่รวมตัวกันตามแนวชายแดนของประเทศนั้นจะเป็นการเปิดการบุกรุกจริงหรือไม่ รัสเซียปฏิเสธว่ากำลังวางแผนโจมตี และเมื่อวันจันทร์ ตัวแทนของสหประชาชาติกล่าวหาวอชิงตันว่า”ยั่วยุให้เกิดความรุนแรง”

สิ่งที่ชัดเจนคือการรุกรานของรัสเซียในประเทศที่ยึดดินแดนแล้วจะเป็นการละเมิดบรรทัดฐานระหว่างประเทศที่อันตราย สหรัฐฯ และพันธมิตรนาโต้ต้องแสดงให้วลาดิมีร์ ปูตินเห็นว่ารัสเซีย – และบางทีประธานาธิบดีรัสเซียเอง – จะยอมจ่ายในราคาที่สูง หากกองทหารที่เขารวบรวมไว้ใกล้ชายแดนยูเครนเข้ามาในประเทศนั้น

เจ้าหน้าที่ฝ่ายบริหารของไบเดนกล่าวเมื่อสัปดาห์ที่แล้วว่าการบุกรุกจะส่งผลให้เกิด “ผลกระทบมหาศาล” รวมถึงการควบคุมการส่งออกและการคว่ำบาตรที่มุ่งไปที่ภาคการเงินของรัสเซีย “อดีตที่ค่อยๆ หายไป และคราวนี้เราจะเริ่มต้นที่ด้านบนสุดของบันไดเลื่อนและอยู่ที่นั่น” เจ้าหน้าที่ทำเนียบขาวกล่าว บทลงโทษทางเศรษฐกิจไม่เพียงแต่จะถูกกำหนดโดยสหรัฐฯ เท่านั้น แต่ยังรวมถึง “พันธมิตรและหุ้นส่วน” ด้วย (พันธมิตรไม่สามัคคีกันในคำถามในการจัดหาอาวุธให้ยูเครน)

การคว่ำบาตรที่ถูกคุกคามจะมีผลยับยั้งมากขึ้น หากสหรัฐฯ และพันธมิตรตั้งเป้าขายน้ำมันและก๊าซจากรัสเซียไปยังยุโรป เวนดี เชอร์แมน รัฐมนตรีช่วยว่าการกระทรวงการต่างประเทศสหรัฐฯ ได้เสนอแนะว่าการรุกรานของรัสเซียอาจสร้างความเสียหายให้กับท่อส่งน้ำ Nord Stream 2 ที่จะส่งก๊าซธรรมชาติจากรัสเซียไปยังเยอรมนี “เป็นเรื่องยากมากที่จะเห็นก๊าซไหลผ่านท่อหรือเพื่อให้ก๊าซใช้งานได้ หากรัสเซียเริ่มการรุกรานยูเครนอีกครั้ง” เชอร์แมนกล่าวหลังการประชุมสภานาโต-รัสเซีย

แม้ในขณะที่พวกเขาเตือนรัสเซียว่าการรุกรานต่อไปจะส่งผลที่เจ็บปวด สหรัฐฯ และพันธมิตรยุโรปต้องยังคงมีส่วนร่วมกับรัสเซียในทางการทูตโดยหวังว่าจะหลีกเลี่ยงการรุกรานและบรรเทาความขัดแย้งภายในของยูเครน พวกเขาควรต่อต้านการเรียกร้องให้มีการคว่ำบาตรก่อนเวลาอันควร ซึ่งอาจช่วยลดอำนาจทางการทูตของพันธมิตรได้จริง

เป็นง่ายที่จะบอกว่ายูเครนเป็นประเทศเอกราชที่ควรมีอิสระในการกำหนดชะตากรรมของตนเอง ซึ่งรวมถึงว่าจะสร้างความสัมพันธ์ทางเศรษฐกิจ การเมือง และแม้กระทั่งการทหารกับชาติตะวันตกหรือไม่ และสหรัฐฯ และพันธมิตรควรทำทุกอย่างเท่าที่ทำได้เพื่อสนับสนุนประเทศยูเครน ความปรารถนาประชาธิปไตย แต่ในการกำหนดกรอบการตอบสนองต่อการยั่วยุของปูติน สหรัฐฯ และพันธมิตรต้องคำนึงถึงความเป็นจริงที่ซับซ้อนหลายประการ

ประการหนึ่งคือ แม้ว่ายูเครนจะสามารถเข้าร่วมกับองค์การสนธิสัญญาป้องกันแอตแลนติกเหนือได้ในอนาคตอันไกลโพ้น แต่ก็ไม่ได้เป็นส่วนหนึ่งของพันธมิตรในขณะนี้ และไม่ได้รับประโยชน์จากบทบัญญัติด้านการป้องกันร่วมกัน ลำดับความสำคัญสำหรับพันธมิตรคือการรับประกันความปลอดภัยของสมาชิกที่มีอยู่

นั่นเป็นเหตุผลหนึ่งที่ทำให้ประธานาธิบดีไบเดนยืนกรานว่าเขาไม่มี “ความตั้งใจที่จะส่งกองกำลังอเมริกันหรือกองกำลังนาโตในยูเครน” แต่มันไม่ใช่คนเดียว ไบเดนรณรงค์ให้สัญญาว่าจะยุติ “สงครามตลอดกาล” ในอัฟกานิสถานและตะวันออกกลาง ชาวอเมริกันไม่น่าจะสนับสนุนสงครามที่อาจทำให้กองกำลังสหรัฐขัดแย้งกับมหาอำนาจนิวเคลียร์อื่น

ความซับซ้อนอีกประการหนึ่งคือความสัมพันธ์ทางประวัติศาสตร์ ชาติพันธุ์ และภาษาศาสตร์ระหว่างรัสเซียและยูเครน มีความขุ่นเคืองในรัสเซียเกี่ยวกับวิธีการที่ประชากรที่พูดภาษารัสเซียได้รับการปฏิบัติโดยรัฐบอลติกที่เป็นอิสระใหม่ และผู้แบ่งแยกดินแดนที่สนับสนุนรัสเซียในยูเครนทำให้เกิดความเห็นอกเห็นใจที่คล้ายคลึงกัน นอกเหนือจากการผนวกไครเมียในปี 2014 รัสเซียได้สนับสนุนผู้แบ่งแยกดินแดนในยูเครนตะวันออก

ในปี 2015 บรรลุข้อตกลงแล้วในเมืองมินสค์ ประเทศเบลารุส ซึ่งกองทหารต่างชาติจะออกจากยูเครน และการเจรจาจะเริ่มขึ้นโดยอิสระสำหรับสองภูมิภาคที่สนับสนุนรัสเซีย ไบเดนได้เรียกร้องให้มีการทูต เพื่อดำเนินการตามข้อตกลงดังกล่าวและข้อตกลงก่อนหน้านี้ระหว่างรัฐบาลยูเครนกับกลุ่มแบ่งแยกดินแดนที่เรียกร้องให้มีการหยุดยิง การแลกเปลี่ยนนักโทษ และการถอนอาวุธหนัก นักการทูตรัสเซีย ยูเครน ฝรั่งเศส และเยอรมัน กำลังพยายามรื้อฟื้นข้อตกลงมินสค์ พ.ศ. 2558

ท้ายที่สุด เป็นไปไม่ได้ที่จะแยกวิกฤตในยูเครนออกจากความคับข้องใจของรัสเซียที่มีมายาวนานเกี่ยวกับการขยายตัวของ NATO หลังจากการล่มสลายของสหภาพโซเวียต ความกลัวต่อ “การล้อม” ของศัตรูไม่ใช่เรื่องเฉพาะสำหรับปูติน

สหรัฐฯ และ NATO ได้ปฏิเสธข้อเรียกร้องของรัสเซียอย่างถูกต้องว่าขอให้ยูเครนถูกระงับจากการเป็นสมาชิกของ NATO ตลอดไป และพันธมิตรจะต้องถอนทหารและอาวุธนิวเคลียร์ทั้งหมดออกจากอดีตสาธารณรัฐโซเวียตและประเทศที่เป็นส่วนหนึ่งของสนธิสัญญาวอร์ซอ Antony J. Blinken รัฐมนตรีต่างประเทศกล่าวว่ารัสเซียสามารถใช้ประโยชน์จาก “เส้นทางทางการทูตที่จริงจัง” ที่จะจัดการกับข้อกังวลของตน เช่น การลดอาวุธนิวเคลียร์พิสัยกลาง และการจำกัดขนาดและที่ตั้งของการฝึกทหารตามที่นิวยอร์กไทม์ส

Blinken และรัฐมนตรีต่างประเทศรัสเซีย Sergei Lavrov คาดว่าจะพูดคุยทางโทรศัพท์อีกครั้งในวันอังคารตามรายงานของกระทรวงการต่างประเทศรัสเซีย

แน่นอนว่าเป็นไปได้ที่การรวมกันของการคว่ำบาตรและการทูตที่ถูกคุกคามจะไม่ขัดขวางปูตินจากการรุกรานครั้งต่อไปในยูเครน ในกรณีนั้น สหรัฐฯ และพันธมิตรจะต้องปฏิบัติตามคำเตือนของพวกเขา และเตรียมพร้อมสำหรับช่วงเวลาแห่งความไม่มั่นคงในยุโรปเป็นเวลานานและการเหินห่างกับรัสเซียเป็นเวลานาน หากไม่ใช่สงครามเย็นครั้งใหม่ รัสเซียอาจค้นพบว่าการกระทำของตนจะผลักดันประเทศต่างๆ ให้แสวงหาการคุ้มครองจากร่มของ NATO มากขึ้น นั่นเป็นอีกเหตุผลที่ปูตินถอนตัว